Sedert de Franse groep Egis in 2014 de exploitatievergunning van de luchthaven Antwerpen verwierf voor een periode van 25 jaar, is er veel veranderd. Met de medewerking van voornamelijk City Jet en TUI Jetairfly zijn er interessante vluchten bijgekomen met geluidsarme en comfortabele vliegtuigen, zowel voor zakenreizigers als toeristen die op citytrip of naar een zonnige bestemming trekken. De groeicijfers tonen dit aan: waar er in 2014 121 357 passagiers waren, is het aantal in 2016 tot 276 311 passagiers gestegen.

Het verleden, heden en toekomst van de luchthaven heeft Freddy Michiels in zijn pas verschenen boek ‘Antwerp Airport Revival’ (160 pagina’s, prijs 24,5 euro), een uitgave van Uitgeverij Artus/Pandora behandeld. Dit mooi geïllustreerd naslagwerk werd donderdag in de e-Lounge van het Business Center Antwerp Airport voorgesteld.

We kennen Michiels als journalist en inspirator van initiatieven zoals A12 Business Club en De Nacht van de KMO. “Ik ben geen luchtvaartspecialist, maar ik heb altijd een speciale band gehad met de luchthaven van Antwerpen. Mijn vader deed de boekhouding van de luchthaven en ik heb als jonge snaak op de tarmac leren auto rijden…“, zegt Freddy met een knipoog.

Heel wat input voor het boek kreeg Freddy van Dirk Buytaert, voorzitter van de Aviation Society of Antwerp die een 400-tal leden telt. Buytaert is verbonden aan het Stampe & Vertongen Museum dat op de luchthaven gevestigd is.

Het eerste luchthavengebouw, de ‘aérogare’, dateert van 1923 en het huidige gebouw werd in de jaren ’30 opgetrokken. Het was minister Alfred Bertrand die in 1974 ‘de luchthaven van Deurne’ wilde sluiten van zodra de rechtstreekse treinverbinding Antwerpen-Zaventem operationeel was. Als reactie hierop hield toenmalig Burgemeester Lode Craeybeckx voordrachten om het belang van een luchthaven voor Antwerpen toe te lichten. Hij deed dat met de slogan:  ‘Antwerpen laat Brussel niet  los”.

Vandaag zou Burgemeester Lode Craeybeckx best tevreden zijn als hij de gedaanteverandering en de toekomstperspectieven van de huidige luchthaven kon vaststellen. De nieuwe naam ‘Antwerp Flanders International Airport’ en logo benadrukken de bijstand van het Vlaamse Gewest voor de renovatie en nieuwe aanpak van de luchthaven die op 20 april officieel werd geopend.

De grote troeven van een regionale luchthaven zijn duidelijk:  gemakkelijk bereikbaar, veilige parkeergelegenheid, korte inchecktijden en snelle bagagebehandeling. Luchtvaartexperts voorspellen dat het vliegtuigverkeer de volgende jaren nog aanzienlijk zal toenemen, sneller dan de capaciteit van de grote luchthavens kan verwerken. De regionale luchthavens zullen ongetwijfeld betrokken worden bij de stijgende belangstelling, rekening houdend met de beperking van de milieuvergunning.
Want het mag duidelijk zijn:  de 1,5 km lange start- en landingsbaan van de luchthaven Antwerpen mag o.w.v. die milieuvergunning niet verlengd worden. Een aantal vliegtuigen zoals de nieuwe Bombardier-serie en de Embraer 190 zijn geschikt voor dit soort landingsbanen.

Recent werd wel een graszone die fungeert als veiligheids- of crashstrook boven op de tunnel in het verlengstuk van de start- en landingsbaan aangelegd. Die moet een eventuele overrun of een gemiste start opvangen.

Het vernieuwde luchthavengebouw evolueert naar een belevingscentrum met een restaurant, de Antwerp Fly Shop die typische Antwerpse producten aanprijst, een aantal kantoren voor bedrijven die affiniteit hebben met de luchthaven en een uitbreiding van de logistieke diensten zoals incheckbalie, vertrekhal, transitzone die 500 000 passagiers per jaar aankan, transportband, enz.

Als u de luchthaven in volle actie wil ontdekken, dan kan dat nu zaterdag 22 april. Alle info vindt u hier.

Foto’s:  © Wilfried Deferme, freewheel.be