steamZo’n 1500 tijdelijke werkkrachten melden zich sinds kort elke dag op het terrein van het chemiebedrijf BASF Antwerpen. Het groot onderhoud van de steamcracker zorgt traditioneel voor nogal wat extra drukte bij de meest noordelijk gelegen onderneming van het land.

De steamcracker is voor BASF Antwerpen zowat het hart van de onderneming. De meeste fabrieksinstallaties hebben rechtstreekse of onrechtstreekse lijnen lopen naar wat ooit het grootste investeringsproject was voor het bedrijf. Wettelijk moet de installatie evenwel om de zes jaar onderhouden worden. Daartoe wordt de productie stilgelegd en worden meer dan 10.500 nauwkeurig geregistreerde activiteiten uitgevoerd. 4000 daarvan hebben volgens woordvoerder Philippe Heyvaert rechtstreeks te maken met veiligheid. “Veiligheid en kwaliteit hebben bij dit onderhoud de hoogste prioriteit. Deze gaan voor op het kostenaspect.”

In de onmiddellijke buurt van het bedrijf gaat de shut-down doorgaans niet onopgemerkt voorbij. Dit komt omdat er net voor en net na de werken nogal wat gas afgefakkeld wordt. Daardoor wordt de vlam van de fakkel groter, is dus van verder dan normaal zichtbaar terwijl er ook nogal wat tijdelijke geluidsoverlast is.

Volgens de planning moeten de onderhoudswerken rond 18 juni kunnen afgerond worden. Dan zal de installatie normaal terug opgestart worden. Volgens Philippe Heyvaert zal de inbreng van nieuwe technologie door het zogenaamde Flare min project er dan wél voor zorgen dat er minder zal afgefakkeld worden “omdat we in de toekomst meer gebruik gaan maken van de interne kringloop. Dit betekent dat we de gassen in de installatie meer gaan hergebruiken in plaats van af te fakkelen en nieuwe grondstof in te brengen.”

Heyvaert geeft wél aan dat een en ander voor iedereen evenwel een leerproces zal vormen. “We bereiden overigens nu al een vervolg voor want in 2015 gaan we een nieuwe stoomcentrale opstarten waardoor het gebruik van de fakkel nog meer zal verminderd worden. De steamcracker zal dan rechtstreeks stoom uit de centrale krijgen waardoor de eigen ovens minder gebruikt moeten worden. Als we onze ovens minder moeten gebruiken moeten we meteen ook minder affakkelen.”

De onderhoudswerken aan de steamcracker vergen uiteraard de inzet van nogal wat personeel. Zo’n 1500 man komen dagelijks naar de werf en worden er mee ingeschakeld in de dagelijkse activiteiten. Wat vanzelsprekend ook flink wat beweging in de onmiddellijke buurt veroorzaakt.

BASF Antwerpen is een dochteronderneming van het Duitse chemieconcern BASF, de grootste chemiegroep van de wereld. Met pakweg 3000 werknemers werd in 2012 een omzet gerealiseerd van zo’n 7 miljard euro.