Het ziet ernaar uit dat Chocolaterie Ickx NV uit Essen eind april het boekjaar zal afklokken op 30 miljoen euro omzet. Dat is een groei van om en bij de 2 miljoen euro t.o.v. vorig boekjaar. Daar zit de Chinese markt, die de chocolatier volop aan het verkennen is, wellicht voor iets tussen. Sinds midden vorig jaar is Ickx een samenwerking met de Chinese e-commerce gigant Alibaba aangegaan.

Kurt Daans, verkoopdirecteur: “Alibaba begeleidde ons wel bij aanvang, maar we moeten zelf de markt verder verkennen en acties opzetten. We gaan daarbij niet over een nacht ijs, want we willen niet de verkeerde beslissingen nemen.”

Familiebedrijf

Tot Ickx NV behoren onder meer de gelijknamige chocolaterie in Essen, pralinefabrikant Pralibel (Vichte) die met eigen pralinewinkels actief is in het hogere segment van de (internationale) chocolademarkt, Dragee (Roosendaal) dat het specialiteitenkanaal bewerkt en import/exportbedrijf Rosenberg (Roosendaal) dat zich tot de retail richt.

Het bedrijf ontleent zijn naam aan Clément Ickx die in de jaren ’70 een chocoladezaak begon en die later verkocht. Sinds 2005 is Ickx NV in handen van een Nederlandse familie. Bas Huurman en zijn drie kinderen, die elk voor een afdeling binnen de groep verantwoordelijk zijn, leiden het bedrijf.

Omwille van die eigenaarsstructuur en de eigen groothandel zijn België en Nederland de twee thuismarkten. Zo’n 400.000 pralines per dag worden vervaardigd. Via het specialiteitenkanaal is Ickx aanwezig bij bakkers en chocoloadewinkels en de kleinhandel. Maar Ickx exporteert naar ca 50 landen en belevert onder meer de warenhuizen Harrods in de UK en Walmart in de US.

Samenwerking met Alibaba

Een bedrijf dat in China wil zijn, zoekt best niches op en gaat een samenwerking aan met Chinese retailers die de data van de markt in handen hebben. En dan kom je al gauw bij Alibaba uit, als die jou tenminste wil. Naast het e-commerce platform wil Alibaba dit jaar in China doorbreken met automatische en semiautomatische winkels en tegen volgend jaar 1,5 miljoen winkels digitaliseren.

Anderhalf jaar geleden ontving Ickx een uitnodiging van Alibaba om kennis te maken in Amsterdam. Zo zijn de gesprekken en de samenwerking gestart. “Voor ons is het nog wat zoeken hoe we de Chinese markt best aanpakken. Alibaba biedt gedeeltelijke ondersteuning, maar je moet zelf ook inspanningen doen. Om hoog in de Alibaba-listings te noteren, moet je een zeker aantal kliks halen. Je moet social media inschakelen om zelf je naamsbekendheid te maken. En er zijn heel wat platformen waarmee je kunt samenwerken”, zegt Kurt Daans.

Bij aanvang van een nieuwe samenwerking adviseert de e-commerce reus in b.v. het aanpassen van de verpakking voor de Chinese markt. “Onze pralines moeten een Belgische toets aangeven want de Chinezen zijn verlekkerd op Europese luxeproducten en die moeten herkenbaar zijn. Maar los van die Belgian heritage, verschillen de smaken en kleurschakeringen wel wat en moeten we uiteraard de voorschriften van de Chinese warenwetgeving respecteren”, beklemtoont Kurt Daans.