‘Baggeren is en blijft onze core business. Maar we breiden uit naar andere activiteiten. Met offshore windenergie zijn we al heel lang bezig. En DEME is en blijft in Antwerpen. Tenminste, als de Belgische en de Vlaamse overheid ons willen helpen om de fiscale lasten te verminderen en ons zo de mogelijkheid bieden om te concurreren met de grote buitenlandse ondernemingen”.

Aan het woord is Alain Bernard, CEO van DEME, die ‘Made in Antwerpen’ ontvangt op het hoofdkwartier van het bedrijf op de linkeroever. Alain Bernard is een ‘baggeraar’ in hart en nieren. Zijn hele professionele leven werkt hij al bij DEME. Atypisch voor de huidige generatie, waar regelmatig wisselen van job veeleer de norm aan het worden is. “Bij ons blijven vele mensen hun hele professionele leven aan boord” zegt Bernard. Dat ‘aan boord blijven’ mag je best letterlijk nemen: het gaat tenslotte om jobs die zich voor een groot deel op het water afspelen. “We stippelen voor onze medewerkers een mooie carrière uit: ze beginnen bij ons op jonge leeftijd en ze leren hier eerst de stiel. Dat doen ze bij innovatieve projecten zoals Oosterweel, dat we hopen binnen te halen. Als ze die stiel onder de knie hebben gaan ze naar het buitenland, met hun gezin. Ze blijven vaak 15 tot 20 jaar in het buitenland. Het gebeurt dat ze enkele jaren terugkomen als ze kinderen hebben die schoolplichtig zijn, maar vaak trekken ze nadien weer naar het buitenland. Tegen het eind van hun carrièere, als ze rond de zestig zijn, komen ze terug om onze jonge medewerkers op te leiden. Liefst in innovatieve projecten die we hier in Antwerpen en Vlaanderen hebben lopen. Vandaar dat onze thuisbasis hier zo belangrijk is”.

Het gaat bij DEME niet alleen om hoog opgeleide ingenieurs. Stielmannen zijn en blijven van doorslaggevend belang, ook in hoogtechnologische bedrijven, zegt Alain Bernard. “Beton maken, dat is een stiel. Windturbines moeten worden geplaatst op eilanden in zee, en daarvoor is beton van doorslaggevend belang. Goede beton, liefst, je wil niet dat die eilanden gaan verzakken. Of dat kaaimuren gaan omvallen”. ‘War for talent’ speelt ook bij de Belgische baggeraars. “Er worden al eens mensen weggekocht”, zegt de CEO. Maar dat gebeurt relatief weinig. Heel wat mensen blijven hun hele carrière bij ons.”