sukhoiIlyushin Finance Co (IFC) gaat VLM Airlines begin volgend jaar twee Sukhoi Superjet 100 LR vliegtuigen leveren. Beide maatschappijen onderschreven een Letter of Intent voor een operationeel leasecontract met een duurtijd van twaalf jaar en een optie voor twee extra vliegtuigen. De overeenkomst omvat tevens de aankooprechten voor nog eens tien vliegtuigen.

Daarmee onderschrijft VLM Airlines duidelijk de nieuwe strategie die de vliegtuigmaatschappij eerder uittekende. VLM Airlines kwam enkele dagen geleden na een management buy-out in handen van het eigen management. Het ging erom de onderneming te herpositioneren op de markt. VLM Airlines vliegt vandaag in dit opzicht op chartervluchten voor derden maar heeft tevens de ambitie uitgesproken om naast de vluchten op Londen City ook nieuwe lijnvluchten op te zetten. De Vlaamse maatschappij vloog tot nog toe met Fokker.

De strategie is kennelijk mee ingegeven door de nieuwe politiek die ook de luchthaven van Antwerpen uittekent. Na de ondertunneling van de Krijgsbaan in Deurne krijgt de Antwerp international airport nieuwe levenskansen. Het management is overigens eveneens in andere handen gekomen. In Antwerpse middens wordt gehoopt dat VLM Airlines ook nieuwe vluchten zal opzetten vanuit Deurne. Eerder kondigden Flybe en Jetairfly al nieuwe verbindingen aan tussen Deurne en andere internationale luchthavens.

VLM bestaat onderhand 21 jaar en werd destijds opgezet door Freddy Van Gaever.

IFC is een in Moskou gevestigde gespecialiseerde verhuurder van vliegtuigen. Dit contract is zoveel een Europese primeur voor de Sukhoi Superjet 100LR, het eerste in serie vervaardigde passagiersvliegtuig in Rusland.

Arthur White, CEO en eigenaar van VLM Airlines, verklaart: “Wij hebben een grondig onderzoek uitgevoerd naar welk type van vliegtuig in het 100-zetelassortiment optimaal beantwoordt aan de criteria van beste passagierervaring, flexibiliteit in de korte tot middellange afstandsbestemmingen en lage operationele kosten. Uit die studie is gebleken dat de SSJ 100 LR gewoonweg het beste vliegtuig is. De onderhandelingen met IFC en SCAC zijn uitstekend verlopen en ik kijk uit naar een langdurige samenwerking die voor alle partijen lucratief zal zijn.”

Alexander Rubtsov, CEO van IFC, vult aan: “Dit is zonder meer een historische overeenkomst voor IFC en Sukhoi SSJ. VLM Airlines is immers onze allereerste klant in Europa. Het was een stevige competitie met andere concurrenten om deze bestelling binnen te halen en wij zijn dan ook zeer verheugd dat VLM Airlines heeft gekozen om zijn toekomstige expansie te baseren op de SSJ100LR. Wij zijn ervan overtuigd dat dit VLM Airlines in staat zal stellen om meer dan haar groeiplannen te realiseren. Bovendien wordt hierdoor de mogelijkheid gegeven om overal in Europa de uitstekende mogelijkheden en de aantrekkingskracht van dit vliegtuig voor passagiers in de praktijk te bewijzen, in het bijzonder voor regionale vliegtuigmaatschappijen en de luchthavens die zij aandoen. De SSJ 100 is een regionale jet met 103 zetels die is ontworpen en vervaardigd door de Sukhoi Civil Aircraft Company in samenwerking met Alenia Aermacchi. De SSJ 100 voerde zijn eerste vlucht uit in mei 2008 en werd in 2011 succesvol in bedrijf genomen. Het bereik van het vliegtuig in standaardversie is ruim 3.000 km. De lange-afstandsvariant heeft een bereik van meer dan 4.500 km. De SSJ 100 wordt aangedreven door twee SaM146 turbofanmotoren die worden vervaardigd door PowerJet, een joint venture van Snecma en NPO Saturn. Op dit ogenblik vliegen er reeds meer dan 40 SSJ100 vliegtuigen over de hele wereld. Het type is gecertificeerd door diverse regelgevende instanties, waaronder EASA.