Jo De Backer, executive director van de Niko Group met hoofdkantoor in Sint-Niklaas en vestiging in Antwerpen, is de nieuwe voorzitter van Voka – Kamer van Koophandel Antwerpen-Waasland. Woensdagavond gaf Stéphane Verbeeck, wiens voorzittersmandaat erop zat, de fakkel door aan De Backer.

Afscheid van de ‘jongste voorzitter ooit’

Het mag gezegd worden dat Stéphane Verbeeck een en ander in beweging heeft gezet en veranderd heeft tijdens zijn voorzitterstermijn. Dat mobiliteit een van zijn stokpaardjes is, is intussen geweten. “De jongste voorzitter ooit kwam met de fiets naar de Kamer en hij heeft mij zelfs op de fiets gekregen”,  zei afgevaardigd bestuurder Luc Luwel in zijn afscheidsrede voor Verbeeck. “Je hebt ons, de Kamer, echt vooruit geholpen”, was de conclusie.

Ook burgemeester Bart De Wever had veel lof voor de verbindende rol die de uittredend voorzitter speelde, Aan Stéphane Verbeeck had De Wever niet alleen een generatiegenoot, maar ook een sparringpartner. “Voor een stad als Antwerpen is economische diplomatie enorm belangrijk en  Stéphane Verbeeck heeft zich daarop toegelegd.” 

In zijn afscheidswoord haalde Verbeeck zelf zijn andere stokpaardjes, naast mobiliteit, nog even aan: het vergunningenbeleid, de arbeidsmarkt en rechtszekerheid. Ook deed hij een oproep aan de stad om na 14 oktober een schepen voor technologie en een chief technology aan te stellen.

Wie is Jo De Backer?

Jo De Backer (Wilrijk,°1959) is een telg van de derde generatie De Backer die Niko Group leidt. Niko biedt meer dan 5000 producten aan voor schakelmateriaal, deurtelefonie, lichtregeling en huisautomatisering, zowel voor residentiële en professionele omgevingen als woon-zorgcomplexen. Dit familiebedrijf werd in 1919 door de grootvader en grootoom van Jo opgericht. Niko Group is de holding achter onder meer Niko, met zetel in Sint-Niklaas en Fifthplay, met zetel in Antwerpen. De groep is in twaalf Europese landen actief en stelt ongeveer 700 mensen te werk. 

“Het wordt pas interessant als je als ondernemer uit je comfortzone treedt”, is een van Jo’s uitspraken.
Reeds lang is De Backer lid van Voka-KvK Antwerpen-Waasland en heeft hij ‘weerstand’ geboden, zoals hij dat zelf zegt, maar is uiteindelijk gezwicht voor het voorzitterschap. “Je bent nooit klaar om voorzitter te worden als je eraan begint, maar je moet groeien in die opdracht”, zegt De Backer. Stéphane Verbeeck heeft De Backer als president-elect in de voorbije maanden goed gecoacht om zo de overdracht naadloos te laten verlopen.

Welke accenten wil Jo De Backer leggen?

In de tweede helft van 2018 wil de nieuwe voorzitter het Routeplan 2020 tegen het licht houden en bijsturen: aanvullen en schrappen waar nodig. De investeringen in infrastructuur die de voorbije jaren in de stad en regio zijn gebeurd, zoals het FMCC, moeten volgens De Backer ook beter op de kaart gezet worden. Samengevat zijn Jo’s stokpaardjes: het Routeplan, smart community en city marketing.
“Made in Antwerpen” wenst de nieuwe voorzitter veel succes met zijn mandaat.